I’m a Latina tech founder and you can be too

I’m a Latina tech founder and you can be too

I’m a Latina tech founder and you can be too

by: Alana Matos, from Parallel18 Gen2

Me: “I’m not applying to jobs after graduation. I’m doing a startup.”

My mom: “A what?”

The day I told my uber traditional Puerto Rican parents that their Harvard educated daughter was not pursuing any sort of traditional career, I knew their hearts sank. This was not what they had envisioned when I told them I wanted to go to graduate school.

And, in fact, this was not what I had planned either. When I was younger, I had plans to pursue a career in Psychology. This was based on the fact that my sister was also psychologist, and on the fact that I did not like math (hence removing Business and any sort of related field as viable options). Growing up in Puerto Rico, I was exposed to extremely traditional views of the type of life a young Latina should pursue. All around me, I observed as the most important female figures in my life married young and generally retired early to take care of their children– including my mom.

When I graduated from high school, I moved to Boston for college. There, I experienced my first taste of freedom. Soon enough, I decided I wanted to live by myself. I worked, I cleaned, I cooked, I studied– everything on my own. I coveted the time I got to spend quietly in my apartment. Yet, the dichotomy between my independence in Boston and my life at home came to life every holiday I spent on the island. Conversations would go something like this:

Abuela (Grandma): Mija, how is school? Do you miss home?

Me: Sometimes, but I’m very happy! School is great, I have a new job, I’m living by myself.

Abuela: ¡Ay bendito! ¡Estás sola! Mira mija, do you have a boyfriend?

Me: No, I don’t.

Abuela: ¡Ay bendito! Tu tan bella, go get yourself un novio.

You get the idea. Although I knew there was more out there that I wanted to experience, these types of interactions always brought me back to everything I learned while growing up. I saw as many of my friends were in serious relationships, were starting to have children, and I felt as if I was bit out of place. Most of the time I felt left out of what was happening in Puerto Rico.

And then came graduate school. By the time I made my way to Harvard, I was more confused than ever. I had left my job to pursue a Master’s degree, wanting to do more with my life than I had been before. I knew that I cared about helping teenagers, and about working in Education, but wasn’t sure what direction I should go in. Should I work at a school? Should I go get my PhD like I had planned? Since I was already there, I decided, I would go to random events and see what stuck.

Everything changed the day I went to the Harvard Graduate School of Education’s annual Hackathon. I showed up to this event with zero background in programming, business, design, or anything that is valuable in the startup world. I did, however, show up with lots of heart and an eagerness to learn. The first night of the event, I walked up to a group of guys who were diligently pitching ideas to each other. And, among those, I met the person who would later become my co-founder: Sergio Marrero. He told me about this crazy idea he had about making the iTunes of higher education, about his plan to create modular, affordable pathways to careers, and about his passion for living in a world where everyone can attain the education they need for meaningful and profitable jobs.

My eyes glistened as he spoke. Immediately after he asked: “do you have a background in design so you can help me with this?” and I said “yes, of course!”

I did not.

And yet, I knew that even though I didn’t have the skills I needed to pursue this venture yet, I would find a way to learn — every inch of me ached for it.

One year later, Sergio and I are working full-time on our startup ALEX, Anyone’s Learning Experience. During that year, I sacrificed all of my free time and took classes in programming and design, and the rest of the time I spent on ALEX. I became obsessed with this venture. I lived and breathed for it, and in the end, I couldn’t see myself letting it go. I couldn’t leave it to pursue a regular job. I realized that all of my experiences growing up had led me to this. I was always a bit of rebel, and now that I’ve found my passion, I can confidently leave behind all of the things I was told I needed to be.

I am a young woman. I am a Latina. And I am also a startup tech founder. There aren’t too many of us out there. And with my venture, and in my life, I want to make sure other girls are able to put aside everything they have been told they have to be and create their own unique path.

A special thank you to Rough Draft Ventures, Parallel 18, Points of Light Civic Accelerator, the Harvard iLab and to all our family, friends, advisors, and mentors for your support.

This article was originally published in https://www.linkedin.com/pulse/im-latina-tech-founder-you-can-too-alana-matos

About the Author:  Alana is an entrepreneur, developer and designer with a specialty in innovation and “startups”. She studied at Northeastern University where she majored in Psychology and Neuroscience. For four years, she worked with preschoolers and High School students, first as a teacher and then as a researcher at Boston Children’s Hospital. There she spent three years doing research on the effects that different drugs and illnesses have in the brain development of children and teenagers. With this experience, her passion for the field of Education grew and she left her job to go to Harvard University and complete a Master’s Degree in Education.

She finished her Master’s at Harvard Graduate School of Education on May 2016 with specialties in Psychology, Neuroscience and Education. During that year, she learned about the brain, behavior and the way to bring equality to the education system through science. She was also involved in many “startups” and in the field of technology. In her free time, she learned about graphic design and web developing. While in Harvard, she founded a company named ALEX, Anyone’s Learning Experience, focused in creating accessible college education through a model of exchange economy. She is the leader of the product and design developing team in which she specifically works in creating innovative products for her clients.

Alana was born and raised in San Juan, Puerto Rico where she spent the majority of her life. Now she has come back to the Island to join the accelerator Parallel18, and she is very excited about finding new ways to help Puerto Rico’s education system using her business model.

Soy una emprendedora Puertorriqueña y tu lo puede ser también.

Por: Alana Matos, participante de  Gen 2 Parallel18

Yo: “No voy a aplicar a trabajos después graduarme. Voy a empezar un ‘startup’”.

Mi mamá: “¿Un qué?”

El día que le dije a mis papas que su hija, graduada de Harvard, no iba a seguir ninguna carrera tradicional, sé que sus corazones se hundieron. Esto no era lo que habían planificado para mí cuando les dije que quería hacer mi Maestría.

Y, de hecho, esto no era lo que yo tenía planificado tampoco. Cuando era más joven, tenía planes de seguir una carrera en Psicología. Esto era basado en el hecho de que mi hermana también era psicóloga, y en que no me gustaban las matemáticas (eliminando industrias como Ingeniería y cualquier otro campo relacionado como opciones viables). Creciendo en Puerto Rico, estuve expuesta a puntos de vista muy tradicionales del tipo de vida que una joven Puertorriqueña debe seguir. A mi alrededor, observaba que las figuras femeninas más importantes de mi vida se casaban jóvenes y generalmente se retiraban temprano para cuidar a sus hijos- incluyendo a mi mamá.

Cuando me gradué de high school, me fui a estudiar a la universidad en Boston. Allí, experimenté mi primer sabor de independencia. Muy pronto, decidí que quería vivir por mí cuenta. Trabajaba, limpiaba, cocinaba, y estudiaba; todo por mi cuenta. Me encantaban los momentos en los que estaba sola en silencio en mi apartamento. Sin embargo, la dicotomía entre mi independencia en Boston y mi vida en Puerto Rico se sentía fuertemente cada vez que venía de vacaciones a la isla. Por ejemplo, así eran (y todavía son) las conversaciones con mi abuela:

Abuela (abuela): Mija, ¿cómo está la universidad? ¿Extrañas estar en casa?

Yo: A veces, ¡pero estoy super feliz! Me va bien, tengo un nuevo trabajo, estoy viviendo sola.

Abuela: ¡Ay bendito! ¡Estás sola! Mira mija, ¿y tienes novio?

Yo: No abuela, no tengo novio.

Abuela: ¡Ay bendito! Tu tan bella, búscate un novio.

Bueno, ya ustedes saben. Aunque sabía que habían tantas cosas que quería hacer y experimentar, estos tipos de interacciones siempre me traían de vuelta a todo lo que aprendí cuando estaba creciendo en Puerto Rico. Veía como muchas de mis amistades estaban en relaciones serias, empezando a casarse, empezando a tener hijos, y me sentía fuera de lugar. Sentía que estaba dividida en dos- parte de mí quería explorar todas las opciones posibles, y parte de mi se sentía culpable porque sentía que le estaba dando la espalda a Puerto Rico, a mis tradiciones, y a mi querida abuela que sencillamente quiere más nietos.

Y luego vino mi Maestría en Harvard. Cuando llegue allí, estaba más confundida que nunca. Había dejado mi trabajo porque tenía ganas de hacer algo más con mi vida de lo que estaba haciendo antes. Sabía que me encantaba trabajar con adolescentes, y me encantaba el campo de la educación, pero no estaba segura en qué dirección debía irme. ¿Trabajar en una escuela? ¿Hacer mi doctorado como había planificado? Decidí que como ya estaba allí, iba a ir a todos los eventos que encontrara y ver que me gustaba.

Todo cambió el día que fui a el Hackathon de la escuela de educación en Harvard. Llegué al evento con cero experiencia en programación, negocio, diseño, o cualquier cosa que es valiosa en el mundo del emprendimiento. Sin embargo, llegué con mucha motivación y ganas de aprender. La primera noche del evento, me acerque a un grupo de chicos que estaban discutiendo sus ideas. Y, en ese grupo, conocí a la persona que más tarde se convertiría en mi co-fundador: Sergio Marrero. Me habló de esta idea loca que tenía sobre crear el iTunes de la educación universitaria, y de su pasión por vivir en un mundo donde todo el mundo puede obtener la educación que necesitan para conseguir trabajos con buenos salarios.

Mis ojos brillaban mientras hablaba. Inmediatamente después eso me preguntó: “¿tienes experiencia en diseño para que me puedas ayudar con esto?” Y yo dije “¡sí, por supuesto!”

No tenía la experiencia.

Sin embargo, sabía que a pesar de que no tenía las habilidades que necesitaba para ayudar con el proyecto, sabía que iba a encontrar una manera de aprender – cada parte de mi se moría hacerlo.

Un año más tarde, Sergio y yo estamos trabajando en nuestra compañía ALEX, Anyone’s Learning Experience. Durante ese año, sacrifiqué todo mi tiempo libre y tomé clases en programación y en diseño, y el resto del tiempo trabajaba en ALEX. Me obsesioné con esta empresa. Vivía y respiraba por ella, y al final, no me pude ver dejándola ir. No la podía dejar para ir a solicitar a trabajos. Me di cuenta de que todas mis experiencias me habían llevado a esto. Siempre fui un poco rebelde, y ahora que he encontrado mi pasión, tengo la confianza en saber que esto es lo que tengo que estar haciendo.

Soy una mujer joven. Soy Puertorriqueña. Y también soy fundadora de una compañía de tecnología. No hay muchas de nosotras en este campo. Pero con mi empresa, y en mi vida, quiero asegurarme de que otras chicas como yo sepan que son capaces de dejar todo lo que le han dicho que tienen que ser a un lado y creen su propio camino.

Sobre la Autora: Alana es una empresaria, desarrolladora y diseñadora, con una especialidad en la innovación y los ‘startups’. Estudió en Northeastern University, donde se especializó en Psicología y Neurociencia. Pasó 4 años trabajando con niños de edad preescolar, escuela intermedia y superior, primero como maestra y luego como investigadora en Boston Children’s Hospital. Allí pasó 3 años haciendo investigaciones sobre los efectos que diferentes tipos de drogas y enfermedades tienen en el desarrollo del cerebro de los niños y adolescentes. Estando allí creció su pasión por el campo de la educación, y dejó su trabajo para ir a Harvard y hacer su Maestría en Educación.

Completó su Maestría en el Harvard Graduate School of Education en Mayo de 2016, con una especialidad en Psicología, Neurociencia, y Educación. Pasó el año aprendiendo sobre el cerebro y el comportamiento, y formas de hacer el sistema de educación mas equitativo usando la ciencia. Durante su año en Harvard, también se involucró con varios ‘startups’ y con el campo de la tecnología. En su tiempo libre aprendió sobre el diseño gráfico y desarrollo de websites. Estando en Harvard fundó la empresa llamada ALEX, Anyone’s Learning Experience, que se enfoca en crear acceso a la educación universitaria a través de un modelo de economía de intercambio. Ella es la líder del equipo de desarrollo del producto y diseño, y se centra en crear productos innovadores para sus clientes.

Alana nació y se crió en San Juan, Puerto Rico, donde pasó la mayor parte de su vida. Ahora ha regresado a unirse a la aceleradora Parallel18, y está emocionada por encontrar maneras de ayudar al sistema educativo de Puerto Rico usando su modelo de negocio.